Estudio de cetáceos en Cataluña – Entrevista a Associació Cetàcea

Hacía tiempo que tenía ganas de hacer una entrevista a Associació Cetàcea, una asociación de Cataluña (España) dedicada al estudio de los delfines y ballenas que habitan en el mar catalán. Esta asociación, fundada en agosto de 2012, recientemente ha publicado los resultados de su estudio de foto-identificación.

ESTUDIO DE CETÁCEOS EN CATALUÑA: ENTREVISTA A ASSOCIACIÓ CETÀCEA

Hola, ¿qué tal? Antes de empezar a hablar sobre los resultados de vuestro estudio en cetáceos, explicadnos qué es Associació Cetàcea. ¿Con qué finalidad surgió?

Associació Cetàcea es una entidad sin ánimo de lucro que tiene como objetivos principales aumentar el conocimiento que tenemos sobre las comunidades de cetáceos que frecuentan el litoral catalán central y promover su conservación y la de los hábitats en los que viven. Otro de los objetivos de la asociación es el de hacer llegar este conocimiento a toda persona interesada, con la intención final de despertar conciencias sobre la importancia de proteger los ecosistemas marinos.

Ahora sí, empezamos a hablar de vuestro estudio, el cual se centra en la costa del Garraf. ¿Por qué esta zona y no otra?

Cuando iniciamos el proyecto el 2013 sabíamos que en la costa del Garraf se podían divisar cetáceos, especialmente ballenas durante la primavera. Buscando información bibliográfica, nos dimos cuenta de que no había mucha. Fue entonces cuando decidimos iniciar el estudio actual, centrándonos en un primer momento en el rorcual común, y haciéndolo extensivo a las demás especies posteriormente.

Mapa con la ubicación aproximada de la zona de estudio por parte de Associació Cetàcea (Foto: Google Maps).

Nuestra intención inicial era ver qué comunidades de cetáceos frecuentan esta zona, qué distribución presentan y si se pueden considerar residentes o no. Además, también nos preocupaba el hecho de la proximidad del puerto de Barcelona, ​​con un intenso tráfico marítimo comercial, y qué efecto podía tener sobre las diferentes especies.

Hay muchas maneras diferentes para estudiar a los cetáceos, pero vosotros los habéis estado estudiando desde 2014 mediante la foto-identificación. ¿Nos podéis explicar en qué consiste este método de estudio?

La foto-identificación es una técnica de investigación no invasiva que consiste en fotografiar las características de identificación individual de cada uno de los animales para poderlos reconocer a lo largo de su vida. Estas características de identificación individual deben cumplir tres requisitos para poder ser utilizadas para el reconocimiento de los individuos. En primer lugar deben ser permanentes, es decir, que no desaparezcan con el paso del tiempo; deben ser únicas, es decir, que no se repitan en más de un individuo; y, finalmente, deben tener la misma probabilidad de reavistamiento.

Y en los cetáceos, que están casi siempre bajo el agua, ¿cómo se aplica?

Como los cetáceos son especies marinas y pasan la mayor parte de su tiempo bajo el agua, las marcas de identificación individual deben estar situadas en partes del cuerpo que se puedan observar desde fuera del agua. De hecho, estos rasgos varían de una especie a otra, y se localizan en áreas tan variadas como la cabeza, la aleta dorsal o la aleta caudal de los individuos. En nuestro caso, empleamos esta técnica para estudiar el delfín mular, el calderón gris y el rorcual común. En las tres especies utilizamos la forma de la aleta dorsal y las heridas de su margen posterior como características principales de identificación, ya que se mantienen en el tiempo. Además, también empleamos las heridas en los laterales de la aleta dorsal y en otras partes del cuerpo como mecanismo secundario de identificación, que resulta muy útil sobre todo cuando comparamos fotografías de un mismo avistamiento o de un mismo año.

El uso de esta técnica nos ha permitido la creación de dos catálogos de foto-identificación, uno centrado en el delfín mular y el otro en el calderón gris. Actualmente estamos trabajando en la creación de un tercer catálogo para el rorcual común.

Imagino que de cada salida deben salir cientos de fotografías. ¿Qué hace que una fotografía pueda ser incluida en los catálogos de las especies?

Tienes razón, en cada salida podemos llegar a realizar cientos de fotografías. La llegada de las cámaras digitales y, sobre todo, con el aumento progresivo de su capacidad de almacenamiento nos ofrece la posibilidad de realizar tantas fotografías como queramos en cada uno de los avistamientos. Nosotros hemos llegado a realizar entre mil y dos mil fotografías sólo de un avistamiento.

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Uno de los miembros de Associació Cetàcea tomando fotografías, que posteriormente serán incluidas en el catálogo de la especie (Foto: Associació Cetàcea).

Caray…

Al hecho de que estudiamos especies altamente móviles, hay que añadir el movimiento de la embarcación desde la que realizamos el estudio y, además, que los cetáceos sólo pasan un corto espacio de tiempo fuera del agua. Esto hace que muchas de las fotografías no tengan la calidad suficiente para ser incluidas en el catálogo o que las características de identificación individual no se vean en su totalidad. Para elegir cuales tienen la calidad suficiente, utilizamos siete criterios técnicos que valoran, entre otros, el enfoque, la luz, la posición del animal respecto a la cámara, y que nos permiten seleccionar sólo aquellas aletas con la máxima calidad, para incluirlas en los catálogos de foto-identificación.

Y con las fotos escogidas, ¿qué hacéis?

Lo primero que hacemos con las fotografías seleccionadas de cada una de las temporadas es compararlas entre sí, para determinar si hay algún individuo que haya sido visto en más de una ocasión. Posteriormente, comparamos las fotografías con las que ya forman parte del catálogo, para ver si los individuos avistados habían sido observados anteriormente o no.

Este proceso no sería posible sin la dedicación de los voluntarios, que nos ayudan en cada una de sus etapas.

Desde el 2014, imagino que habéis tenido la ocasión de ver bastantes especies distintas de cetáceos. Aún así, ¿cuáles son las principales que habéis observado?

Desde que empezamos el proyecto, han sido cuatro las especies que hemos observado con más frecuencia. Las más habituales son el delfín listado y luego el rorcual común.

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El delfín listado (Stenella coeruleoalba) es el cetáceo más habitual del mar Mediterráneo (Foto: Associació Cetàcea)

De forma menos habitual hemos visto delfines mulares y también calderones grises. Tanto los delfines mulares como los listados los hemos observado en diferentes épocas del año. Por otra parte, el rorcual común lo solemos ver entre los meses de marzo y junio, que coincide con su migración anual hacia las áreas de alimentación y los calderones sólo los hemos observado en primavera. Además, también tuvimos un avistamiento de delfines comunes de hocico corto, hecho poco habitual en el Mediterráneo noroccidental y también grabamos un posible avistamiento de delfín de hocico estrecho (Steno bredanensis), hecho altamente inusual, ya que es una especie restringida al este del Mediterráneo, en aguas cercanas al canal de Suez.

Y aparte de cetáceos, durante vuestras aventuras en el mar, imagino que habréis avistado aves marinas y tortugas. ¿Es así?

Aparte de los cetáceos, hay otras especies que podemos observar relativamente a menudo. Antes de las salidas no aseguramos que veremos cetáceos, pero siempre decimos que podremos ver aves marinas. De hecho, es bastante común observar diferentes especies de gaviotas, charranes, pardelas, pájaros de tormenta y parásitos, y en la época invernal alcatraces, frailecillos atlánticos y alcas. Además, en determinadas épocas también se pueden observar peces luna, tortugas, atunes, peces espada y algunos invertebrados como el hidrozoo Velella velella. ¡Cada salida es una experiencia diferente y el mar suele sorprendernos!

Leyendo los resultados del estudio, he visto que habéis llegado a catalogar 90 individuos diferentes. De todos modos, no hay muchos individuos que se hayan vuelto a ver en años diferentes. ¿Puede querer decir que los individuos ya no vuelven a pasar?

Hay diferentes factores que podrían explicar el bajo número de reavistamientos en esta fase del estudio. Un primer factor sería que nos encontramos en una fase muy inicial del estudio, durante la cual el número de reavistamientos suele ser bastante bajo. Examinando la evolución del número de individuos catalogados en estudios de foto-identificación, éste suele seguir una curva exponencial. Esta distribución se debe a que en etapas iniciales es más fácil fotografiar individuos nuevos y a medida que el estudio avanza y el catálogo crece, aumenta la probabilidad de que se produzcan reavistamientos.

En segundo lugar, hay que diferenciar, sin embargo, que estos 90 individuos pertenecen a dos especies diferentes y hay que valorar los resultados por separado. En el caso del calderón gris, por ejemplo, las fotos provienen de un total de 5 avistamientos, y si bien sólo se ha producido un reavistamiento interanual, cabe destacar que hay hasta 6 individuos que se han observado en más de una ocasión en un mismo año. Así pues, en este caso, el bajo número de reavistamientos podría deberse al bajo número de avistamientos.

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El calderón gris (Grampus griseus) se caracteriza por tener el cuerpo lleno de marcas, que adquiere con el tiempo debido a las interacciones con otros individuos (Foto: Associació Cetàcea).

En el caso del delfín mular, hay hasta 6 individuos que han sido avistados en años diferentes, lo que podría indicar cierta residencia o cierta frecuencia de utilización de este hábitat.

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Los delfines mulares (Tursiops truncatus) son los más conocidos, debido a su presencia en zoos y otros parques (Foto: Associació Cetàcea).

Finalmente me gustaría destacar, que en ambos casos se trata de especies de cetáceos que pueden tener un rango de distribución bastante grande. Un ejemplo es el caso de Dofina, un delfín mular que hemos fotografiado en dos ocasiones, pero que también ha sido visto anteriormente en zonas próximas al Estrecho de Gibraltar. Esta especie, precisamente, forma poblaciones muy estables en áreas concretas, y estudios de foto-identificación llevados a cabo a lo largo de muchos años han podido determinar su composición. Nosotros esperamos que en un futuro próximo, gracias al trabajo llevado a cabo en el marco de nuestro estudio, podamos llegar a definir más exactamente las diferentes comunidades de cetáceos que frecuentan el área de estudio y establecer su grado de residencia .

Los resultados muestran que el delfín listado y el calderón gris tienen una distribución más alejada de la costa, mientras que el delfín mular es más bien costero. En cambio, el rorcual común estaría situado en una posición intermedia. ¿Qué creéis que explica esta distribución en el espacio?

Como muy bien dices, las cuatro especies que hemos avistado más a menudo presentan una distribución diferente en el espacio. En este sentido, al delfín mular lo solemos encontrar en aguas poco profundas, cercanas a la costa y ligadas a la plataforma continental. Por otro lado, el delfín listado y el calderón gris suelen frecuentar aguas más profundas, ligadas al talud continental y sus cañones submarinos, aunque el delfín listado también se puede ver en aguas menos profundas. Por último, el rorcual común presenta una distribución más amplia, ya que lo hemos visto en aguas poco profundas, hasta aguas con profundidades superiores a los mil metros.

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Mapa de los avistamientos realizados por Associació Cetàcea (Foto: Associació Cetàcea).

Con la excepción del rorcual común, que en otras zonas del Mediterráneo se encuentra en zonas de aguas mucho más profundas, la distribución de las diferentes especies sigue el mismo patrón que en otras áreas del Mediterráneo.

En general, uno de los hechos que tiene una gran influencia sobre la distribución de animales como los cetáceos es su dieta. Así pues, especies como el calderón gris, que basan su alimentación en diferentes tipos de calamares, se encuentran distribuidos principalmente en áreas donde su presa es abundante. Por otra parte, especies con una dieta más generalista, como el delfín listado, presentarán una distribución más amplia. En el caso del rorcual común, podría ser que se acercara a aguas más superficiales para alimentarse aprovechando los picos de producción primaria primaveral.

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El rorcual común (Balaenoptera physalus) es la segunda ballena más grande del mundo, y vive en el Mediterráneo (Foto: Associació Cetàcea).

Después de todo este tiempo de estudio, cuáles son las principales conclusiones a las que habéis llegado?

Estos primeros años de estudio nos han servido para poder desarrollar una metodología de trabajo que se adapte a nuestras necesidades y tener una primera idea de las especies de cetáceos que frecuentan la zona.

En este sentido, valoramos muy positivamente el trabajo realizado, ya que nos ha permitido desarrollar una metodología de trabajo muy satisfactoria que asegura una toma de datos meticulosa. Además, también hemos sido capaces de entender la distribución de las diferentes especies, lo que nos permite poder dirigir con cierta fiabilidad las salidas de avistamiento en función de la especie que queremos estudiar. Finalmente, valoramos muy positivamente la creación de los dos catálogos de foto-identificación, ya que nos permiten tener un mayor conocimiento sobre la residencia de los individuos de estas dos especies.

De todos modos, cabe destacar que aún queda mucho trabajo por hacer para poder tener un mayor conocimiento sobre las diferentes comunidades de cetáceos, su distribución y su grado de residencia.

El área de estudio del proyecto de foto-identificación es la costa del Garraf. Ahora bien, habéis cruzado vuestros datos con otras bases de datos de la misma zona o de otras zonas del mar catalán para tener una visión más amplia de toda la costa catalana?

De momento aún no hemos comparado nuestras fotografías con otras bases de datos de la costa catalana, ya que desconocemos si hay alguna base de datos de estas características que sea de dominio público. Creemos que esta sería una tarea muy importante de cara a conocer la situación de las comunidades de cetáceos que frecuentan nuestro litoral. En este sentido, hemos dado acceso a toda persona que así lo desee a consultar nuestros catálogos y nuestros resultados a través de la página web.

Nos gustaría destacar que, aunque no hemos llevado a cabo ninguna comparación con otras bases de datos de la costa catalana, si que hemos comparado, y estamos comparando, todas las fotos de los individuos catalogados con catálogos de foto-identificación realizados por otras entidades en las zonas del mar de Alborán, el golfo de Vera, el Estrecho de Gibraltar y el golfo de Cádiz y que están recogidos en un conjunto de catálogos de dominio público llamado CetIDMed.

¿Qué factores pueden llegar a afectar negativamente a las poblaciones de las especies de cetáceos del estudio?

Los factores que afectan a los cetáceos que estudiamos los podríamos extrapolar a las poblaciones de cetáceos en general. Así, podríamos decir que los factores que más les afectan son los de origen antrópico. Hay varios estudios que demuestran que dependiendo de la especie se pueden ver más o menos afectados, en general, por: la contaminación, tanto visible como de micro partículas que entran dentro de la red trófica, así como la contaminación acústica producida por el aumento del tráfico marítimo, atropellos, sobrepesca, capturas incidentales y capturas directas (en otros países).

En este sentido, una de las amenazas más importantes a las que deben hacer frente muchas especies de cetáceos son el desarrollo costero, la construcción de parques eólicos marinos o las prospecciones petrolíferas. Además, los dos últimos ejemplos llevan asociadas una serie de actividades previas con altos niveles de contaminación acústica submarina, lo que puede afectar muy negativamente a especies de cetáceos como los cachalotes, los zifios y algunas especies de delfines que basan su alimentación en la ecolocalización, o dicho de otro modo, la detección de presas y objetos por medio de la producción de sonidos. Así pues, iniciativas como la presentada por Alianza Mar Azul, sobre la creación del Corredor de Migración de Cetáceos, una zona especialmente protegida en la demarcación marina levantina-balear del Mediterráneo, son muy positivas de cara a preservar áreas de importancia para estas especies.

Veo que desde 2014 habéis hecho mucho trabajo en el estudio. Ahora quisiera haceros una pregunta más general, dejando de lado un poco el estudio. La observación de cetáceos desde las embarcaciones, una actividad en aumento, puede llegar a afectar el comportamiento de estos individuos?

La observación de cetáceos ha aumentado, sobre todo, desde los años 80, y en algunos lugares constituye una industria muy importante de ingresos. La presencia de embarcaciones puede tener efectos adversos sobre los cetáceos y, como dices, alterar su comportamiento, incluso podría tener implicaciones a largo plazo como la disminución de embarazos como consecuencia de la reducción del tiempo dedicado a la socialización, o también, afectando a su balance energético, ya sea mediante la disminución de energía (menos alimentación), o mediante el aumento del gasto energético.

Las razones anteriormente mencionadas, deberían ser suficientes para que todos los que se dediquen a la observación, investigación de cetáceos, o simplemente, se encuentren fortuitamente con este grupo de animales cumpla las medidas establecidas del espacio móvil de Protección de Cetáceos, descrito en el real Decreto 1727/2017, de 21 de diciembre, donde se establecen tres zonas superficiales alrededor de los cetáceos (la zona de exclusión, la zona de permanencia restringida y la zona de aproximación), una zona aérea y otra submarina , en función de la distancia de la embarcación con respecto al grupo.

Associació Cetàcea considera fundamental el cumplimiento de la normativa de navegación respetuosa con cetáceos, a fin de minimizar al máximo la interacción con este grupo de animales para evitar cualquier efecto negativo que pueda producirse. Es más, nos ofrecemos a hacer charlas informativas referidas a este tema para fomentar el respeto en la observación hacia estos animales.

Ahora quisiera hacer algunas preguntas más para que la gente os pueda conocer un poco. Vuestra actividad principal son las salidas de avistamiento. Si bien no se puede asegurar que en todas las salidas se verán cetáceos, ¿con qué frecuencia habéis visto vosotros?

Esta es una pregunta muy importante. Lo primero que hacemos antes de salir de puerto es recordar a todos los asistentes que no podemos asegurar el avistamiento de cetáceos. Es fundamental recordar que se trata de animales muy móviles, que se encuentran en su hábitat natural y que, por lo tanto, puede que no estén cerca de la embarcación durante el transcurso de la salida. Dicho ésto, debemos admitir que el porcentaje de salidas en las que hemos visto cetáceos es bastante alto, situándose muy cerca del 80%.

Y, aparte de las salidas de avistamiento, ¿qué otras actividades realizáis?

Las salidas de avistamiento son las actividades principales que realiza la asociación, ya que se enmarcan en el proyecto de Foto-Identificación. Aparte de eso, la asociación realiza otras actividades formativas y de divulgación como charlas formativas, charlas informales o mesas redondas. También, de forma puntual, realizamos actividades educativas para niños y familias con la intención de mostrar que nuestra costa es un tesoro de biodiversidad y que podemos colaborar en protegerla. Todos podemos contribuir a cuidar nuestro mar con pequeños gestos diarios (reciclar, reutilizar y reducir).

¿Qué planes de futuro tiene Associació Cetàcea?

La actividad de la asociación se basa en el trabajo que hacemos día a día. De todas formas, el futuro próximo pasa por continuar llevando a cabo el estudio de foto-identificación y las otras actividades que hemos realizado.

Seguro que ahora que os conocen mejor, habrá algunos de nuestros lectores que tendrá interés en colaborar con vosotros. ¿De qué manera pueden hacerlo?

Actualmente tenemos un equipo de voluntarios y voluntarias que colaboran con nosotros en el proyecto de foto-identificación y nos ayudan en las tareas de valoración y catalogación de fotografías. De hecho, se debe tener en consideración que los miembros de Cetàcea realizan su labor sin recibir ningún tipo de compensación económica y durante su tiempo libre y, aunque nos gustaría poder dedicar mucho más tiempo a nuestra labor de estudio de cetáceos, no nos es posible. De ahí que los voluntarios y voluntarias son fundamentales en este estudio ya que, sin su colaboración desinteresada, la valoración y comparación de fotografías avanzaría mucho más lentamente.

Otra forma de colaborar con nosotros y disfrutar de un día de navegación es acompañándonos en una de las salidas del estudio. Toda la gente que sale a navegar con nosotros nos ayuda a financiar el alquiler de la embarcación que utilizamos para el estudio y, además, tienen la posibilidad de ver cómo se realiza la toma de datos y fotografías en el campo y pueden observar varias especies marinas.

Una tercera vía de colaboración con nosotros es apadrinando un delfín de nuestros catálogos o ser miembro de nuestro equipo de teaming.

Para más información en cualquiera de los tipos de colaboración, animamos a todos a que se pongan en contacto con nosotros al correo info@associaciocetacea.org.

Muchas gracias por acceder a que os hiciera esta entrevista, la verdad es que tenía muchas ganas. Con vosotros realicé mi primera salida de avistamiento en aguas mediterráneas. Si los quieres conocer mejor, puede acceder a su web, Facebook Twitter

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