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Meet the micromammals

Felineswolveselephantsapes… We all know big mammals, but what about the smaller ones? Do you know what is a desman or a solenodon? Read on to find out more about small mammals and their importance.


The word “micromammal” has no taxonomical value: it is not a word that biology uses in the classification of mammals. However, this colloquial term, like the word “dinosaur” sometimes it is used in scientific publications to group together several orders of small mammals, although in the same taxonomic group some species can have a large size.

El erizo europeo (Erinaceus europaeus), un micromamífero. Fuente
European hedgehog (Erinaceus europaeus), a micromammal. Source

In general, we consider micromammals animals of the following groups:

  • Bats
  • Rodents (rats, mice, squirrels, marmots, beavers, prairie dogs, hamsters, lemmings, gerbils, voles, chinchillas…)
  • Lagomorphs (rabbits, hares and pikas)
  • Insectivores (shrews, hedgehogs, moles, desmans …)


As we learnt in a previous post, bats are essential animals for ecosystems, they also have unique characteristics that make them worthy of several records: they are the only mammals able to fly actively, they are distributed to nearly every continent, they don’t get sick… to find out more about bats, visit What is a bat for?

Crías de zorro volador rescatadas por la Australian Bat Clinic después de las inundaciones de 2010. Fuente
Flying fox cubs rescued by the Australian Bat Clinic after the floods of 2010. Source

In the Iberian Peninsula live eight species of bats. Learn more about them in the website Fauna Ibérica.


Rodents are the largest order of mammals, accounting for over 40% of the total and inhabit all continents except Antarctica. Some rodents are not considered micromammals for its large size, such as capybaras or porcupines. Most rodents are quadrupeds with long tail, claws, whiskers and continuously-growing large incisors. This fact forces them to constantly gnaw through its specialized jaws, to wear away the incisors and always keep them sharp. They have a great sense of smell and hearing, and the sense of touch in his whiskers. They communicate by scent and various vocalizations.

Topillo común (Pitymys duodecimcostatus). Foto: Herminio M. Muñiz
Common vole (Microtus duodecimcostatus). Photo: Herminio M. Muñiz

Most species are social and form large communities. Their anatomy is not so specialized than other mammals, allowing them to adapt to different habitats. Added to the high birth rate, they can keep populations stable in adverse conditions. The black rat, for example, can have litters every month of more than 10 babys.

Lirón gris (Glis glis). Foto: Miguel Ángel Castaño Ortega
Gray dormouse (Glis glis). Photo: Miguel Ángel Castaño Ortega

Some rodents, especially rats and mice, occupy the same habitats that humans and are considered a plague. In addition to eating human food, they can contaminate it with their urine and feces and they are transmitters of more than 20 diseases, including the typhus and plague.

Common squirrel (sciurus vulgaris). Photo: Peter Trimming
Common squirrel (Sciurus vulgaris). Photo: Peter Trimming

In the Iberian Peninsula inhabit about 23 species, divided into five categories:

  • Cricetidae: voles (8 species), water vole and southern muskrat (non-native).
  • Gliridae: Gray dormouse
  • Sciuridae: common squirrel
  • Muridae: mice and rats
  • Myocastoride: Coypu (non-native)
Coipú (Myocastor coypus). Foto:
Coypu (Myocastor coypus). Photo:


Ili pika. It is an endangered species, it was seen again after 10 years disappeared. Pic: Li Weidong

Contrary to what a lot of people believe, rabbits and hares are not rodents but they belong to the order of lagomorphs. Unlike rodents, lagomorphs have a small, round tail, paws with thick fur and hair in  their foot sole that helps grip while running.

All species are terrestrial and are distributed almost worldwide. They are among the most hunted animals, so its body has adapted to elude predators:

  • Long ears for good hearing
  • Eyes on top of the head with a vision of almost 360º
  • Elongated hind legs to reach 56 km/h

Like rodents, the incisors are also continuously-growing, but behind them there is another smaller pair. They have high reproductive rates (some species can conceive a second litter before the first is born), sexual maturity within a few months of life and short gestations.

Comparación entre el cráneo de los lagomorfos (arriba) y roedores (abajo). Fuente
Comparison between the skull of lagomorphs (above) and rodents (below). Source

Lagomorphs are herbivores and practice cecotrophy: substances that can not be diggested, are evacuated through the anus in the shape of soft balls. They eat this balls in order to do a second digestion. If you have a rabbit as a pet ¡this behavior is completely normal!

In the Iberian Peninsula lives a species of rabbit and 4 species of hares (Iberian, European and Cabo del Piornal (non-native).

Conejo (izquierda) y liebre (derecha). Fuente
Rabbit (left) and hare (right). Source


Currently the order Insectivora is no longer used and micromammals that feed on insects (and other animals) can be classified into five Orders:

  • Hedgehogs, moonrats or gimnurs (Erinaceomorpha)
  • Shrews, moles and  solenodons (Soricomorpha).
  • Tenrecs and golden moles (Afrosoricida)
  • Elephant shrews (Macroscelidea)
  • Treeshrews (Scandentia)
solenodonte de La Española (Solenodon paradoxus
Hispaniolan solenodon (Solenodon paradoxus). Photo by M. Eladio Fernandez.

They are considered to be the most primitive mammals. Many species are characterized by:

  • Elongated, thin and mobile snout. They have a good sense of smell
  • Ears and small eyes in some species, like moles
  • Five clawed toes on each paw
  • They are plantigrades
  • Some species, such as hedhehogs and tenrecs have spikes
  • The solenodonts, water shrews and shrews are among the few poisonous mammals in the world. Read this post to learn more.
Musgaño (Neomys anomalus). Foto de Rollin Verlinde.
Mediterranean water shrew (Neomys anomalus). Photo by Rollin Verlinde

Most of them are nocturnal and their diet is based on insects, spiders and worms, but they also eat plants and other animals. Besides, they are not the only mammals that eat insects.

Tenrec rayado (Hemicentetes semispinosus). Foto de Robert Siegel
Lowland streaked tenrec (Hemicentetes semispinosus). Photo by Robert Siegel

In the Iberian Peninsula lives the Pyrenean desman, two species of hedgehog, about five species of shrews, two species of water shrews, and the Spanish mole. To learn more about the Pyrenean desman, in the website El Bichólogo you can find more information.

Desmán Ibérico (Galemys pyrenaicus). Foto: David Pérez
Pyrenean desman (Galemys pyrenaicus). Photo: David Perez


  • In Paleozoology, the fossils of micromammal provide a lot of information as they tend to be found more often in deposits than other mammals. In addition, many times their bones are accumulated due to the eating habits of their predators. They provide valuable information on the climate of the past (paleoclimatology) and the classification of rocks in layers (biostratigraphy).
  • Despite its bad reputation, some rodent species are beneficial, controlling insect populations and destroying weeds, contributing to the health of forests spreading fungus… and  are still used in scientific research.
  • Many species are responsible for the spread of pollen or seeds.
  • They are vital for the conservation and maintenance of their predatory species in decline, as the Pyrenean owl or Iberian Lynx.
  • Since some of them live in burrows (rabbits) or they are burrowers (moles), they contribute to the ventilation of the soil and its fertility.



Conoce a los micromamíferos

Felinosloboselefantessimios… Conocemos los grandes mamíferos pero, qué hay de los más pequeños? ¿Qué es un desmán o un almiquí? Sigue leyendo para conocer los mamíferos de tamaño pequeño y su importancia.


La palabra micromamífero no tiene valor taxonómico, Es decir, no se trata de ningún nombre que la biología utilice en la clasificación de los mamíferos. Sin embargo, este término coloquial, al igual que la palabra “dinosaurio“, sí se utiliza en publicaciones científicas para agrupar varios órdenes de mamíferos de tamaño pequeño, aunque en un mismo grupo taxonómico haya especies de gran tamaño. La consideración de qué es o no un micromamífero pues, puede variar según los autores.

El erizo europeo (Erinaceus europaeus), un micromamífero. Fuente
El erizo europeo (Erinaceus europaeus), un micromamífero. Fuente

En general, se consideran micromamíferos los individuos de los siguientes grupos:

  • Quirópteros (murciélagos)
  • Roedores (Ratas, ratones, ardillas, marmotas, castores, perritos de las praderas, hámsters, lemmings, jerbos, topillos, chinchillas…)
  • Lagomorfos (Conejos, liebres y picas)
  • Insectívoros (Musarañas, erizos, topos, desmán …)


Como vimos en un artículo anterior, los murciélagos son animales imprescindibles para los ecosistemas, además de poseer ciertas características peculiares que los hacen merecedores de varios récords: son los únicos mamíferos capaces de volar activamente, están distribuidos por casi todos los continentes, no suelen enfermar… para conocerlos a fondo, entra en ¿Para qué sirve un murciélago?

Crías de zorro volador rescatadas por la Australian Bat Clinic después de las inundaciones de 2010. Fuente
Crías de zorro volador rescatadas por la Australian Bat Clinic después de las inundaciones de 2010. Fuente

En la Península Ibérica habitan ocho especies. Puedes conocer más de ellas en la página Fauna Ibérica.


Los roedores son el orden más numeroso de mamíferos: representan más del 40% del total y habitan en todos los continentes excepto la Antártida. Algunos roedores no se consideran micromamíferos por su gran tamaño, como las capibaras o los puercoespines. La mayoría son cuadrúpedos con cola larga, garras, bigotes largos y grandes dientes incisivos de crecimiento continuo. Esto les obliga a roer constantemente gracias a sus mandíbulas especializadas, para desgastarlos y mantenerlos siempre afilados. Sus sentidos suelen estar desarrollados, especialmente el olfato y oído, así como el sentido del tacto en sus bigotes. Se comunican por el olor y vocalizaciones diversas.

Topillo común (Pitymys duodecimcostatus). Foto: Herminio M. Muñiz
Topillo común (Pitymys duodecimcostatus). Foto: Herminio M. Muñiz

La mayoría de las especies son sociales y forman grandes comunidades. Su anatomía está más generalizada que la de otros mamíferos, lo que les permite adaptarse a hábitats diferentes. Sumado al alto índice de natalidad, pueden mantener las poblaciones estables en condiciones adversas. La rata campestre por ejemplo, puede tener camadas cada mes de más de 10 crías a partir de los 2 meses de edad.

Lirón gris (Glis glis). Foto: Miguel Ángel Castaño Ortega
Lirón gris (Glis glis). Foto: Miguel Ángel Castaño Ortega

Algunos roedores, sobre todo ratas y ratones, ocupan los mismos hábitats que los humanos y son considerados una plaga: además de consumir alimentos humanos, pueden contaminarlos con su orina y heces y son transmisores de más de 20 enfermedades, entre ellas el tifus y la peste.

Ardilla roja (sciurus vulgaris). Foto: Peter Trimming
Ardilla roja (sciurus vulgaris). Foto: Peter Trimming

En la Península Ibérica habitan unas 23 especies, repartidas en 5 familias:

  • Cricetidae: topillos (8 especies), rata de agua, rata almizclera (esta última alóctona), hámsters, lemmings.
  • Gliridae: lirón gris y lirón careto.
  • Sciuridae: ardilla común, roja o europea.
  • Muridae: ratones (ratón de campo, ratón doméstico, ratón común…) y ratas (rata común, rata negra)
  • Myocastoride: coipú (alóctona)

    Coipú (Myocastor coypus). Foto:
    Coipú (Myocastor coypus). Foto:


Al contrario de lo que cree mucha gente por su anatomía y costumbres, los conejos y liebres no son roedores, sino que pertenecen al orden de los lagomorfos. A diferencia de ellos, tienen la cola pequeña y redonda, patas con piel espesa y pelos en las plantas que ayudan a la adherencia mientras corren.

Pica de Ili. En peligro de extinción, fue vista nuevamente después de 10 años desaparecida. Foto: Le Weidong

Todas las especies son terrestres y se distribuyen por casi todo el mundo. Se encuentran entre los animales más cazados, por lo que su cuerpo presenta adaptaciones para eludir a sus depredadores:

  • Orejas largas para una buena audición
  • Ojos en la parte alta de la cabeza con una visión de casi 360º
  • Patas traseras alargadas para llegar hasta 56 km/h

Al igual que los roedores, los incisivos también son de crecimiento continuo, pero detrás de ellos hay otro par más pequeño (“dientes de clavija”) y también tienen altas tasas de reproducción (algunas especies pueden concebir una segunda camada antes de parir la primera), madurez sexual a los pocos meses de vida y gestaciones cortas.

Comparación entre el cráneo de los lagomorfos (arriba) y roedores (abajo). Fuente
Comparación entre el cráneo de los lagomorfos (arriba) y roedores (abajo). Fuente

Los lagomorfos son herbívoros. Practican la cecotrofia: las sustancias que no pueden digerir las evacuan por el ano en forma de bolas blandas que se vuelven a comer, para que sufran una segunda digestión. Si tienes un conejo como mascota, ¡este comportamiento es completamente normal!

En la Península Ibérica habita el conejo de campo y 4 especies de liebres (ibérica, europea, del piornal y del Cabo (alóctona).

Conejo (izquierda) y liebre (derecha). Fuente
Conejo (izquierda) y liebre (derecha). Fuente


Actualmente el orden Insectivora está en desuso y los micromamíferos que se alimentan de insectos (y otros animales) los podemos clasificar en 5 órdenes:

  • Erizos y ratas lunares o gimnuros (Erinaceomorpha)
  • Musarañas, musgaños, topos y desmanes, solenodontes y almiquíes (Soricomorpha).
  • Tenrecs, musarañas-nutria africanas y topos dorados africanos (Afrosoricida)
  • Musarañas elefante (Macroscelidea)
  • Tupayas (Scandentia)
solenodonte de La Española (Solenodon paradoxus
Solenodonte de La Española (Solenodon paradoxus). Foto de Eladio M. Fernández.

Se consideran los mamíferos más primitivos. Muchas especies se caracterizan por:

  • Morro alargado, delgado y móvil. Tienen buen olfato
  • Orejas y ojos pequeños o subdesarrollados en algunas especies, como en los topos
  • 5 dedos con garras en cada pata
  • Cuerpo alargado (musarañas nutria), cilíndrico (topos) o redondeado (erizos)
  • Son plantígrados (se desplazan colocando la planta y el talón del pie al mismo tiempo)
  • Algunas especies, como erizos y tenrecs, presentan púas
  • Los solenodontes, musarañas y musgaños son de los pocos mamíferos venenosos que existen. Lee este artículo para saber más.
Musgaño (Neomys anomalus). Foto de Rollin Verlinde.
Musgaño (Neomys anomalus). Foto de Rollin Verlinde.

La mayoría son nocturnos y su dieta se basa en insectos, arañas y gusanos, aunque también consumen plantas y otros animales. Además, no son los únicos mamíferos que comen insectos.

Tenrec rayado (Hemicentetes semispinosus). Foto de Robert Siegel
Tenrec rayado (Hemicentetes semispinosus). Foto de Robert Siegel

En la Península Ibérica habitan el desmán, 2 especies de erizo, unas 5 especies de musarañas, 2 especies de musgaño y el topo ibérico. Si quieres conocer más sobre el desmán, en la página de El Bichólogo encontrarás más información.

Desmán Ibérico (Galemys pyrenaicus). Foto: David Pérez
Desmán Ibérico (Galemys pyrenaicus). Foto: David Pérez


  • En Paleozoología, los fósiles de micromamíferos aportan mucha información ya que suelen encontrarse más a menudo en los yacimientos que los de otros mamíferos. Además, muchas veces sus huesos se encuentran acumulados debido a las costumbres de sus depredadores. Aportan valiosa información sobre el clima de tiempos pasados (paleoclimatología) y sobre la clasificación de las rocas en estratos según su presencia en forma de fósiles (bioestratigrafía).
  • A pesar de su mala fama, algunas especies de roedores son beneficiosas, controlando poblaciones de insectos y destruyendo malezas, contribuyendo a la salud de los bosques esparciendo hongos… aunque su uso actualmente está cuestionado, también les debemos avances médicos debido de la investigación en laboratorios.
  • Muchas especies son responsables de la dispersión del polen o semillas.
  • Son vitales en estrategias de conservación y mantenimiento de sus especies depredadoras en declive, como el mochuelo boreal o el lince ibérico.
  • Como algunos viven en madrigueras (conejos) o son excavadores, contribuyen a la ventilación de los suelos y su fertilidad.

Esperamos que a partir de ahora, cuando pienses en mamíferos, ya no sólo te vengan a la mente de los más emblemáticos, sino que los de talla pequeña también tengan el protagonismo que merecen.


Mireia Querol Rovira