¿Cuántas especies viven en la Tierra?

El día 22 de mayo se celebra a nivel mundial el Día Internacional de la Diversidad Biológica, o dicho de otra forma, el de la Biodiversidad, para conmemorar la aprobación del Convenio de la Diversidad Biológica. ¿Sabías que sólo conocemos el 15% de toda la biodiversidad del planeta? ¡Descubre más!

¿CUÁNTAS ESPECIES VIVEN EN LA TIERRA?

Antes de responder a esta pregunta, es importante entender el concepto de biodiversidad o diversidad biológica.

¿QUÉ ES LA BIODIVERSIDAD?

La biodiversidad es el conjunto de seres vivos sobre la Tierra y los patrones naturales que conforma, es decir, el conjunto de plantas, animales y microorganismos existentes. Dicha biodiversidad debe de entenderse dentro de cada especie, entre las especies y de los ecosistemas.

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EL CONVENIO DE LA DIVERSIDAD BIOLÓGICA

El Convenio de la Diversidad Biológica, que se aprovó en 1992 y que cuenta con la ratificación de 193 países hasta la fecha, tiene tres objetivos principales: la conservación de la diversidad biológica, la utilización sostenible de sus componentes y la participación justa y equitativa en los beneficios que se deriven de la utilización de los recursos genéticos, con el fin de promover medidas para un futuro sostenible.

Los Gobiernos de los países adheridos se reúnen cada dos años con el fin de examinar el progreso, fijar las prioridades y adoptar planes de trabajo.

Según el Convenio, las especies, recursos genéticos y ecosistemas deberían de usarse en beneficio del ser humano, pero sin que esto suponga una reducción de la biodiversidad. Además aplica el principio de precaución, es decir, que cuando no haya evidencias científicas suficientes para demostrar la reducción o pérdida de biodiversidad no deberá utilizarse como motivo para aplazar la adopción de medidas para hacerle frente. Así pues, es un instrumento que promueve el desarrollo sostenible.

ESPECIES DE LA TIERRA

Hasta la fecha, se han identificado y descrito un total de 1,3 millones de especies, pero lo cierto es que en la Tierra viven muchas más. El censo más preciso, realizado por la Universidad de Hawaii, calcula que en el planeta viven un total de 8,7 millones de especies.

Si tomamos esta cifra como buena, significa que hemos descrito sólo el 15% de todos los organismos que viven en la Tierra. Para ser más precisos, nos quedan el 86% de las especies terrestres por describir y el 91% de las marinas.

Por poner un ejemplo de lo lejos que estamos de conocer todas las especies, el año pasado se identificó una nueva especie de primate: el orangután de Tapanuli (Pongo tapanuliensis), que vive en la isla de Sumatra (Indonesia).

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Sólo conocemos el 15% de todas las especies de la Tierra (Foto: National Geographic)

A pesar de estas cifras, el baile de números es importante y las diferentes investigaciones realizadas dan valores distintos, llegando al punto que algunas apuntan que habría 100 millones de especies.

Lo que está claro es que nos queda mucho camino por recorrer hasta tener un catálogo completo de especies. Lo peor de todo es que muchas de estas especies sin identificar se están extinguiendo antes de que las descubramos.

CLASIFICACIÓN Y DISTRIBUCIÓN DE LAS ESPECIES

Aquí no queremos hablar de la manera como se clasifican las especies, como ya hicimos en este artículo sobre clasificación y filogenia. Aquí queremos ver como se distribuyen las especies en los diferentes grupos de seres vivos.

Si tomamos el sistema de clasificación de Margulis y Schwartz de organización de los seres vivos en cinco reinos, según Llorente-Bousquets, J y S. Ocegueda (2008), ésta es la distribución de las especies conocidas del planeta:

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Distribución de las especies conocidas del planeta Tierra (Fuente propia)

El grupo predominante es el de los animales, representando el 76% de todas las especies conocidas. Dentro de los animales, los artrópodos son el grupo con más especies, con cerca de 1,2 millones de especies (siendo 1 millón de las especies insectos), lo que representa el 86% del total de animales conocidos. Nuestro grupo, el de los cordados, queda a años luz de esta cifra, pues está formado por unas 61.000 especies (el 4% de las especies), siendo superado por el de los moluscos, con unas 85.000 especies.

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Los artrópodos son el mayor grupo de animales, con más de un millón de especies (Foto: Pixabay, Creative Commons).

Las plantas representan el 17% de las especies estudiadas, con unas 292.000 especies aproximadamente. Estas incluyen diferentes grandes grupos: las angiospermas (87% de las especies), las gimnospermas (0,3%), los helechos (4,3%) y los briófitos (9%).

¿QUÉ CAUSA LA EXTINCIÓN DE ESPECIES?

Las actividades humanas causan una disminución de las especies debido a que no se aplican siempre los principios de desarrollo sostenible. Entre estas actividades cabe destacar las siguientes:

  • Alteración y destrucción de ecosistemas. La destrucción de la selva tropical es un ejemplo. En muchas zonas tropicales, como el sureste asiático, se arrasa con grandes extensiones de selva para plantar la palma, de la cual se extrae el famoso aceite de palma. Esto pone en peligro una elevada cantidad de especies, entre las cuales hay los orangutanes. ¡Evita los productos con aceite de palma para evitar esta situación! Otro ejemplo es la fragmentación de los ríos debido a la construcción de grandes presas, lo que impide a peces como el salmón, la anguila o la lamprea a desplazarse libremente entre los ríos y el mar.
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Orangután (Pongo sp.) víctima de la deforestación para la industria del aceite de palma. Foto: crédito desconocido
  • Prácticas agrícolas. El uso abusivo de pesticidas está causando la muerte masiva de abejas, insectos esenciales para la polinización y, por lo tanto, para la provisión de alimentos. Como hemos visto antes, la agricultura necesita de terreno y, cuando este no está disponible, se destruyen grandes extensiones.
  • Caza y explotación de animales. Hasta no hace muchos años, se producía la caza de animales que se creían perjudiciales para los ganados, la caza o el hombre, como es el caso del lobo ibérico. El comercio de especies exóticas, el coleccionismo o la captura de animales con propiedades supuestamente curativas también están amenazando a la biodiversidad.
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Cadáveres de lobos aparecidos en Asturias. Diversas fuentes
  • Introducción de especies exóticas. Cuando una especie es introducida, voluntariamente o involuntariamente, en una zona de donde no es originaria se le llama especie exótica. Estas compiten por el espacio y recursos con las autóctonas, de manera que las especies locales se ven perjudicadas. Si, además, estas nuevas especies desplazan a las locales entonces tienen un comportamiento invasor. En Hawaii, la actividad humana y la introducción de nuevas especies como la rata ha causado la desaparición del 90% de las especies de aves autóctonas.
  • Cambio climático. El cambio climático es responsable de la alteración de los hábitats y de las condiciones en las que viven las especies. Causa blanqueamiento de coralesexpansión de las epidemias, causa cambios en la migración de las especies como las ballenas, aumenta el nivel del mar… y un largo etcétera.
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Blanqueamiento en Samoa Americana. La primera foto (antes) fue tomada en diciembre de 2014 y la segunda (despúes)e en febrero de 2015 (Foto: XL Catlin Seaview Survey).
  • Turismo. Cuando el turismo se lleva a cabo de forma no respetuosa con la biodiversidad o superando la capacidad de carga del ecosistema, ésta puede verse afectada. La solución pasa por el turismo sostenible.
  • Desconocimiento. El desconocimiento e ignorancia son el peor enemigo de la conservación. Por este motivo nació este blog, para concienciar a sus lectores de lo importante que es preservar la naturaleza.

¿Eres un/a amante de la naturaleza y la biodiversidad? ¡Comparte con nosotros las medidas que tomas para no ponerla en peligro!

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