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Socratea exorrhiza: las plantas también aprenden a caminar!

Esta vez voy a presentaros la planta que se esta haciendo famosa en todo el mundo, la palmera que camina (Socratea exorrhiza). Siempre se había dicho que las plantas no se mueven de sitio, pero la naturaleza nos sorprende una vez más con un ejemplo como este. A continuación descubre más de esta planta tan extraordinaria.

INTRODUCCIÓN

La planta que camina, Socratea exorrhiza, es una palmera (Arecaceae) que vive en la selva tropical del centro y Sur América. Esta puede llegar a medir 25 metros de altura y alcanzar los 16 centímetros de diámetro, aunque normalmente se sitúa alrededor de los 15-20 metros de altura.

Socratea exorrhiza, walking palm
La planta que camina en los Puentes Colgantes cerca del Volcán Arenal, Costa Rica (Foto de Hans Hillewaert).

Junto a las orquídeas y otras hierbas, las palmeras son de las plantas más abundantes en los bosques tropicales. Pero, las palmeras resultan bien curiosas, ya que tienen porte arbóreo: altura y medidas de árbol. Aun así, no desarrollan crecimiento secundario verdadero, es decir, no disponen de tejidos que permitan el incremento en grosor de las raíces, tallos y ramas. Esto conlleva que si la planta crece en altura, tenga que existir un mecanismo que soporte su propio peso. Y se sabe que no es gracias al grosor del tallo, el cual es bastante delgado. Entonces, cual es este mecanismo? Y cómo actúa?

RAÍCES AÉREAS

Muchas palmeras arborescentes es decir, que tienen medidas de árbol, desarrollan un conjunto de raíces aéreas. Estas se caracterizan por estar situadas por encima del nivel del suelo. Es el caso de la planta que camina (Socratea exorrhiza) y de otras palmeras (como por ejemplo Iriartea deltoidea). Las raíces aéreas son en general muy numerosas y altas.

Socratea exorriza
Raíces aéreas de la planta que camina (Foto de Ruestz).

FUNCIONES DE LAS RAÍCES AÉREAS

Las funciones que realizan estas raíces han sido y son aún un debate. Aun así, se ha propuesto diferentes beneficios  que pueden proporcionar.

En primer lugar, su presencia permite una mayor estabilidad y soporte del tallo, el cual puede crecer más rápido. Esto resulta muy interesante, ya que en los bosques tropicales la luz es un factor restrictivo muy potente. Y el hecho que la planta pueda alcanzar alturas superiores destinando menos energía en la elaboración de un tronco grueso que la estabilice o en raíces subterráneas, la hace más competitiva. Pero, aunque proporcionan estabilidad, no se ha demostrado que resulten una ventaja para crecer en pendientes.

Por otro lado, también se piensa que las raíces permiten colonizar (expandirse) nuevas áreas que contienen muchos residuos orgánicos grandes, generalmente ramas o troncos muertos de otros árboles. Esto es debido a que los pueden evitar desplazando sus raíces por encima.

A demás, se ha comprobado que las raíces aéreas incrementan la supervivencia de las plantas cuando hay temporales tropicales violentos (tal y como se explica en el siguiente apartado) y también facilitan su aireación cuando hay inundaciones. Aun así, no se ha validado que permitan a la palmera crecer en lugares pantanosos.

Aunque se comienza a tener un conocimiento más extenso, aún se desconocen todas las funciones de estas raíces tan peculiares de las palmeras. Pero, aún se debe mencionar una función más que se ha descrito en la palmera que camina y que es justamente la que permite que la planta “ande”.

COMO CAMINA LA PLANTA QUE CAMINA

Socratea exorrhiza  es conocida como la palmera que camina y esto es debido a que puede cambiar de posición por dos motivos. Aunque el segundo, que se presenta a continuación, es el que da origen a su nombre común.

El primero, conocido des de hace más tiempo, es bastante común debido a los fuertes temporales tropicales. Se ocasiona cuando la palmera que esta en posición normal (fase 1 de la imagen) es tumbada por otro árbol o rama y queda aplastada (fase 2 de la imagen). La palmera una vez en el suelo tiene la capacidad de rebrotar y recuperarse, gracias al desarrollo de nuevas raíces aéreas del antiguo tallo; al mismo tiempo se mueren las antiguas (fase 3 de la imagen). Finalmente, el individuo crece otra vez pero habiendo cambiado de lugar (fase 4 de la imagen). Por lo tanto, el organismo puede sobrevivir aún siendo tumbado y a demás se recupera.

Socratea exorrhiza  diagram
Smartse – Bodley, John; Foley C. Benson (March 1980). Stilt-Root Walking by an Iriateoid Palm in the Peruvian Amazon. Biotropica (jstor: The Association for Tropical Biology and Conservation) 12 (1): 67-71

El segundo caso ha estado descubierto más recientemente y es por éste que se ha popularizado a esta planta. Según se cree, sus raíces crecen en dirección a las zonas dónde hay más luz y por el otro lado se van pudriendo. Así el tronco se desplaza de lugar muy lentamente, pero alcanzando desplazamientos de hasta 1 metro cada año.

Vídeo explicativo en inglés de Simon Hart (Canal de Youtube Harold Eduarte).

Como habéis visto, las plantas no dejan nunca de sorprendernos. Llegando a casos tan curiosos como este. Recuerda, si te ha gustado, no olvides compartirlo en las diferentes redes sociales. Gracias.

REFERENCIAS

  • Apuntes de Ecología Forestal, Grado de Biología Ambiental, UAB.
  • Avalos, Gerardo; Salazar, Diego; and Araya, Ana (2005). Stilt root structure in the neotropical palmsIrlartea deltoidea and Socratea exorrhiza. Biotropica 37 (1): 44–53.
  • Avalos, Gerardo and Fernández Otárola, Mauricio (2010). Allometry and stilt root structure of the neotropical palm Euterpe precatoria (Arecaceae) acroos sites and successional stages. Ametican Joranl of Botany 97 (3): 388-394.
  • Goldsmith, Gregory; and Zahawi, Rakan (September–December 2007).The function of stilt roots in the growth strategy of Socratea exorrhiza (Arecaceae) at two neotropical sites. Revista de Biologia Tropical 55 (3–4): 787–793.
  • Zotz, G.; Vollrath, B. (2003).The epiphyte vegetation of the palm Socratea exorrhiza – correlations with tree size, tree age and bryophyte cover. Journal of Tropical Ecology 19

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